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Un tiempo templado salvó a Gran Bretaña y Argentina de una batalla de portaaviones

2020-01-08

Punto clave: La Guerra de las Malvinas fue un desperdicio de vidas.

En la tarde del 1 de mayo de 1982, tripulantes de la cubierta del portador argentino Veinticinco de Mayo («25 de mayo») se apresuraron a cargar seis aviones de ataque A-4Q Skyhawk con cuatro bombas Mark 82 cada uno.

Los aviones subsónicos iban a ser la punta de la lanza de la Fuerza de Tarea 79 de la Armada Argentina, ya que atacó una flota de la Armada Real Británica a aproximadamente 140 millas de distancia, incluyendo a los portaaviones Hermes e Invincible, ocho destructores escoltando y quince fragatas.

Las flotas opuestas se enfrentaban a las Islas Malvinas escasamente pobladas, conocidas como Malvinas en Argentina. Un mes antes, tropas argentinas se habían apoderado del archipiélago en disputa. Ahora los buques de guerra británicos estaban cubriendo fuerzas anfibias moviéndose para recuperar las islas.

Pocos de los media docena de aviadores argentinos esperan sobrevivir al ataque, apodado «Noche de Banzai» después del famoso grito de batalla japonés. En el libro A Carrier at Risk de Mariano Sciaroni, el líder del escuadrón Skyhawk Rodolfo Castro Fox revela los sombríos cálculos detrás del ataque planeado:

Usando la tabla de probabilidades, considerando las capacidades de las defensas antiaéreas británicas, de nuestros seis aviones iniciales, cuatro entrarían en posición para lanzar sus bombas y sólo dos lo harían de vuelta.

De las dieciséis bombas que lanzaríamos, habría una probabilidad de impacto del 25 por ciento, es decir, cuatro bombas de 500 libras. Esto podría neutralizar al transportista y la pérdida de cuatro aeronaves sería aceptable.

Tras el ataque, un escuadrón de tres corbetas argentinas de clase A69 intentaría capitalizar el caos y sus pequeñas secciones de radares cruzadas para lanzar un ataque con misiles sorpresa utilizando misiles Exocet MM38 disparados desde más de veinte millas de distancia.

Al mismo tiempo, el crucero armado con armas de fuego General Belgrano y dos destructores corrían el ataque desde el sur. Sin que los argentinos lo supieran, Belgrano estaba siendo seguido por el submarino británico de propulsión nuclear Conquistador, a la espera de permiso para lanzar torpedos.

Los argentinos anticiparon que la Marina Real podría contraatacar con los veinte aviones de salto Sea Harrier en el Hermes e Invincible, que ya habían comenzado ataques aéreos en posiciones de tropas argentinas. El Veinticinco fue protegido por tres destructores, incluyendo dos modernos tipos 42 armados con misiles tierra-aire Sea Dart que podrían acelerar hasta tres veces el sonido para golpear aviones de alto vuelo hasta cuarenta y seis millas de distancia.

Todo lo que se interpuso en el camino potencialmente la batalla aérea y marítima más destructiva desde la Segunda Guerra Mundial, y la única que se produjo entre portaaviones, fue una brisa dura. O más bien, la falta de uno.

La extraña odisea del HMS Venerable

Irónicamente, el Veinticinco de Mayo fue originalmente un transportista británico llamado el HMS Venerable lanzado por el astillero Cammell Laird cerca del final de la Segunda Guerra Mundial. La flota ligera de 13.200 toneladas de clase Colosso mide 210 metros de longitud y puede transportar hasta cincuenta cazas con motor de pistón y torpederos. Venerable vio acción en los últimos meses de la Guerra del Pacífico contra Japón, luego tres años más tarde fue vendido a la Marina Real de los Países Bajos y renombrado Karel Doorman.

Los holandeses instalaron una cubierta de vuelo en ángulo y una catapulta de vapor para ayudar en el lanzamiento de un avión de caza Sea Hawk, y desplegaron a Karel en la confrontación con Indonesia por la descolonización de Nueva Guinea Occidental. El portaaviones evitó por poco ser atacado por bombarderos Tu-16 Badger armados con misiles gracias a las oportunas conversaciones de paz.

Después de un incendio dañino en la sala de calderas, el Karel fue vendido en 1969 a la Armada Argentina, que modernizó y reconstruyó ampliamente el buque de 25 años de antigüedad. Inicialmente, el portaaviones transportaba aviones Panther y Cougar de la época de la guerra coreana a bordo, luego se actualizó a Skyhawks A-4Q ligeros y fáciles de manejar. Estos fueron re-construidos de la Marina de los Estados Unidos A-4B modificados con cinco pilones de armas y capacidad de misiles aire-aire Sidewinder.

Sin embargo, las molestas calderas del portador nunca fueron completamente restauradas a las especificaciones, limitándola a muy por debajo de su máximo teórico de 24 nudos.

La Armada Argentina planeó eventualmente desplegar aviones Dassault Super Etendards construidos en Francia sobre el portaaviones con misiles Exocet mortales que podrían atacar naves desde más allá del alcance visual, una capacidad que la Marina Real temía particularmente.

De hecho, una semana antes, el 23 de abril, el submarino británico Splendid había visto el Veinticinco—pero no pudo obtener autorización para atacar. Esas normas para entablar combate pronto se enmendaron.

De hecho, el Veinticinco aún no podía apoyar a Etendards. Sólo tenía ocho Skyhawks capaces de cargar bombas sin guía y seis Grumman S-2E Trackers comprados a la Marina de los Estados Unidos en 1978. Los aviones de hélice bimotor lentos podían explorar los mares en busca de submarinos utilizando boyas de sonar Jezebel y radares de búsqueda superficial APQ-88.

El El radar de Tracker también era perfectamente capaz de detectar la posición de la flota británica en expansión a decenas de millas de distancia, como ocurrió a las 3:15 p.m. del 1 de mayo.

Así informado, el capitán José Julio Sarcona ordenó al 3er Escuadrón Naval de Combatiente/Ataque preparar seis aviones para un ataque. Pero su plan estaba frustrado por un problema poco probable: el clima tranquilo impedía que los jets despegaran.

Desde los albores de la aviación aérea durante la Primera Guerra Mundial, los patrones han tratado de facilitar los despegues y aterrizajes navegando a máxima velocidad en el viento, al igual que uno podría deslizar una cometa mientras corría en una brisa dura. La velocidad de la nave combinada con el viento contrario aumenta el flujo de aire sobre las alas de un avión, reduciendo la velocidad necesaria para el despegue.

La combinación de la cubierta corta del Veinticinco, su incapacidad para acelerar a altas velocidades, y las cargas de bombas de una tonelada transportadas por los Skyhawks significaron que simplemente necesitaban el viento para salir de la cubierta. Pero esa tarde, los meteorólogos pronosticaron de doce a veinticuatro horas de vientos muertos en el generalmente turbulento Atlántico Sur.

Sarcona consideró reducir a la mitad la bomba para hacer más probable el despegue. Pero esto habría reducido tanto el potencial de daño de la incursión que el sacrificio de los Skyhawks no podría justificarse.

Luego, a las media y media de la medianoche, el tiempo del Veinticinco finalmente se agotó.

Pero la Marina Real aún no tenía una idea precisa de la posición de su oponente. Esa noche, un Harrier Marino volado por el Teniente de Vuelo Ian Mortimer fue enviado en una misión de exploración sigilosa, a sólo 200 pies sobre el nivel del mar con su radar desactivado.

Como se describe en Sea Harrier sobre las Malvinas por el líder del escuadrón Harrier Nigel «Sharkey» Ward, Mortimer no detectó inicialmente ningún barco, así que encendió su radar:

«Lo siguiente que supe que estaba siendo iluminado por todo tipo de radar, incluyendo el control de fuego de Sea Dart, y conté cuatro contactos de la nave a menos de 25 millas de distancia.»

Mortimer rápidamente apagó su radar y corrió de regreso a la flota.

Las cuentas argentinas en el libro de Sciaroni describen a dos Sea Harriers siguiendo a uno de los S-2 Trackers de quince a veinte millas de distancia. Uno de los aviones británicos fue iluminado por el tipo 909 Sea Dart objetivo radar de uno de los destructores escoltando, haciendo que el Harrier se retirara.

De cualquier manera, los británicos estaban ahora al tanto de la posición de la fuerza de trabajo argentina, y podrían potencialmente atacarla con Harriers y atacar submarinos.

Sarcona no podía aceptar el riesgo. Convirtió el Veinticinco en una trayectoria noroeste. La compañía luchaba ahora por su supervivencia mientras se dirigía hacia la seguridad ofrecida por la costa argentina.

De hecho, a las 15.00 horas del 2 de mayo, el Conquistador finalmente torpedeó al General Belgrano, que se hundió con la pérdida de 323 vidas.

El siguiente juego de gato y ratón detallado por el libro de Sciaroni, en el que participan los aviones antisubmarinos de Veintcinco y los submarinos británicos, será el tema de un próximo artículo.

Por lo tanto, podemos agradecer a un día de clima inusualmente suave el 1 de mayo de 1982 por dejarnos con muchos más marineros y aviadores argentinos y británicos vivos hoy de lo que podría haber sido el caso.

Sébastien Roblin tiene una maestría en resolución de conflictos de la Universidad de Georgetown y sirvió como instructor universitario para el Cuerpo de Paz de China. También ha trabajado en educación, edición y reasentamiento de refugiados en Francia y Estados Unidos. Actualmente escribe sobre seguridad e historia militar para War Is Boring. Este artículo apareció por primera vez a principios de este año.